Los tomates Heirloom son una de las recompensas más preciadas del verano. Las variedades se cuentan por miles con nombres llamativos como Cherokee Purple, Green Giant, Kellogg’s Breakfast, Abraham Lincoln y Yellow Oxheart. Amados por su variedad de color y sabor, los tomates reliquia son un festín para los ojos y el paladar, ya sea rebanados en un plato o cocinados en salsas.

¿Qué hace que los tomates reliquia sean tan especiales? Resulta que estas frutas inusuales tienen una historia de fondo tan colorida como los propios tomates.

¿Qué hace que un tomate Heirloom sea un tomate Heirloom?

«Normalmente, la reliquia se refiere a una variedad de tomate que tiene algo de nostalgia o alguna referencia cultural», dice Joseph M. Kemble, un especialista en hortalizas jubilado y profesor de la Universidad de Auburn en Alabama. Al igual que una Biblia familiar, un escritorio antiguo o un reloj antiguo que se transmite de generación en generación, los tomates tradicionales se transmiten de una temporada a otra.

Algunas variedades se remontan a siglos atrás. Tomemos, por ejemplo, el tomate Brandywine. «Ha existido desde la década de 1700, probablemente traído aquí por los primeros colonos», dice Kemble. «O, como muchos de mis parientes italianos, trajeron tomates aquí y cultivaron la misma variedad durante 60 o 70 años».

Lo que califica a un tomate como reliquia, según Farmers’ Almanac, es que la semilla proviene de una sola línea genética que se ha mantenido «verdadera» durante al menos 40 a 50 años. Aunque, señala Kemble, algunos híbridos y variedades más jóvenes a veces se agrupan en la categoría de tomates tradicionales. Y eso está bien.

No existe una certificación de tomate tradicional ni una «policía del tomate» que supervise la autenticidad de las variedades que afirman ser tradicionales. Y realmente, confirmar el linaje de un tomate puede ser un poco complicado incluso entre los jardineros con las mejores intenciones. Los tomates Heirloom son de polinización abierta, lo que significa que son polinizados naturalmente por pájaros, insectos, viento o manos humanas. Si se plantan dos o más variedades demasiado cerca una de la otra, la madre naturaleza puede desempeñar un papel en la polinización cruzada y la creación de una nueva variedad misteriosa.

Categorización de un tomate Heirloom

En un esfuerzo por definir mejor lo que constituye un tomate tradicional, los expertos en tomates Craig LeHoullier y Carolyn Male introdujeron cuatro categorías:

  1. reliquias comerciales: Variedades de polinización abierta introducidas antes de 1940, o variedades de tomate con más de 50 años en circulación.
  2. reliquias familiares: Semillas que se han transmitido durante varias generaciones a través de una familia.
  3. reliquias creadas: Cruzar dos progenitores conocidos (ya sea dos reliquias o una reliquia y un híbrido) y deshibridar las semillas resultantes durante la cantidad de años/generaciones necesarias para eliminar las características indeseables y estabilizar las características deseadas, un proceso que puede llevar ocho años o más.
  4. reliquias misteriosas: Variedades que son producto de la polinización cruzada natural de otras variedades autóctonas

Tomates Heirloom vs. Tomates de supermercado

Érase una vez, la gente paseaba por su mercado local y compraba tomates cultivados localmente que, por definición, probablemente eran tomates tradicionales, aunque no llamados así, dice Hab Setze de Habersham Farms, en la cima de Lookout Mountain en Mentone, Alabama. «Hasta la Segunda Guerra Mundial, nadie enviaba productos frescos a todo el país». Por un lado, los tomates eran criaturas delicadas, altamente perecederas, propensas a enfermedades y simplemente no viajaban bien.

Luego, los agricultores comenzaron a jugar con las plantas. Esos tomates resistentes, perfectamente redondos y perfectamente rojos que encuentra apilados en la sección de frutas y verduras de la tienda de comestibles son híbridos criados por características tales como alto rendimiento, resistencia a enfermedades y la capacidad de transportarse y almacenarse bien. No solo son agradables a la vista, sino que, debido a su alto rendimiento, también son fáciles para la billetera.

Comparativamente, «cuando produce reliquias familiares a escala, obtiene mucho menos rendimiento por la cantidad de tierra que está cultivando», dice Setze. «Entonces, tienes que venderlos por mucho más».

Desafortunadamente, crear un icónico tomate redondo, rojo y asequible que también sea fuerte y resistente a las enfermedades significa que se pierden otros rasgos deseables, como el sabor.

«No importa lo que les hagas. Puedes mimarlos. Puedes hablarles bien. Puedes dejarlos sentarse en la vid y madurar. Y siguen siendo malos», dice Kemble. Hay excepciones, por supuesto. Uno es el Celebrity, un híbrido comercial que es tan sabroso que a veces se confunde con una reliquia familiar, dice.

Pero no se deje engañar por el bombo. No todas las reliquias son sabrosas. «Hay algunas reliquias que he tenido que, francamente, son terribles», dice, y agrega que el gusto es subjetivo. Lo que a uno le parece maravilloso, a otro le puede resultar desagradable. «Recuerdo una reliquia que probé de la República Checa. Era realmente interesante. Tenía una especie de sabor a pino-sol. Pero, chico, a la persona que lo cultivó le encantó y pensé: ‘Esto es realmente horrible’. «

Para todos los efectos, los tomates reliquia generalmente se pueden identificar por su apariencia. «Es su singularidad. Simplemente se ven interesantes», dice Kemble.

Los tomates Heirloom vienen en una variedad de tonos, desde el verde manzana Granny Smith, el amarillo sol y el naranja vibrante hasta un rosa agradable y un intenso marrón púrpura. También vienen en una variedad de tamaños y formas y, a menudo, están marcados con surcos profundos, «algunos dicen que son feos», agrega Kemble. Pero intrigante, no obstante.

«Hay algo absolutamente único en ellos», dice Kemble. «Algo interesante: un sabor o una apariencia. Algo que tiende a recordar nuestra infancia».