Las adopciones de adultos son más comunes de lo que piensas. En los 50 estados, es legal que dos o más adultos consientan en formar una nueva relación padre-hijo a través de la adopción. En dos tercios de los estados, ni siquiera tiene que ser mayor que el hijo o la hija que está adoptando (Arizona tiene la ley más restrictiva, ya que solo permite adopciones de adultos entre 18 y 21 años).

Estados Unidos no controla cuántas adopciones de adultos ocurren, pero en 2013 el presidente y director ejecutivo del Consejo Nacional para la Adopción le dijo a Houston Press que «docenas ocurren anualmente». Eso es una gota en el océano en comparación con los 135,000 niños adoptados en los EE. UU. cada año, pero el número parece estar aumentando.

La razón más común para la adopción de un adulto es cuando un padrastro quiere adoptar legalmente a un hijastro mayor de 18 años. Randall Hicks, un abogado de adopción en el sur de California, dice que con las adopciones de niños, un padrastro debe obtener el permiso del padre biológico del niño. Ese no es el caso con las adopciones de adultos.

«Si el padre biológico se niega a firmar un consentimiento y el padre adoptivo no quiere ir a la corte para pelear por eso, puede esperar hasta que el adoptado cumpla 18 años cuando ya no necesite el consentimiento del padre ausente», dice Hicks.

El proceso de adopción de un adulto es mucho más rápido y económico que el de las adopciones de niños o recién nacidos. No hay necesidad de inspecciones del hogar o entrevistas por parte de las agencias estatales de bienestar infantil, porque el adoptado es un adulto responsable de su propio cuidado. Todo lo que se requiere en la mayoría de los estados es una petición de adopción firmada por ambas partes junto con una razón declarada para la adopción.

Conexiones emocionales

Los adultos adoptan a otros adultos por muchas razones, dice Hicks, pero la segunda más común después de las adopciones de adultos y padrastros son situaciones en las que las personas que no tienen una relación real con sus padres biológicos forman un vínculo especial con una persona o pareja que es nada menos que un padre-hijo relación.

Uno de los clientes recientes de Hicks era una mujer de 57 años adoptada por su vecino de 80 y tantos que se había convertido en un padre para ella durante tres décadas de amistad. Parker Herring, un abogado de derecho familiar en Carolina del Norte, cuenta la historia de un cliente, también de ochenta años, que adoptó a su cuidadora de 60 años, llamándola «la hija que nunca tuve».

En ambos casos, la motivación para realizar una adopción de adultos fue principalmente emocional. Estos individuos querían hacer oficial algo que ya sabían en sus corazones que era verdad. Pero también hubo beneficios legales y financieros para la adopción, a saber, que los niños adoptados heredan automáticamente el patrimonio de un padre fallecido con o sin testamento.

En el caso de la anciana que adoptó a su cuidadora, «quería dejar muy claro que en caso de que alguien impugnara su testamento, esta persona era un niño legal, y la adopción te da esa seguridad», dice Herring. «Cuando eres adoptado, intervienes como si hubieras nacido de esa persona».

En Carolina del Norte, se requiere que el adoptado notifique a sus padres biológicos y hermanos que se ha presentado una solicitud de adopción ante el tribunal. Lo mismo para los hijos existentes de los padres adoptivos. Si alguna de esas partes se opusiera a la adopción, técnicamente podrían presentarse en el juzgado y presentar su caso, pero Herring nunca lo ha visto ni una vez en sus más de 30 años de práctica.

En California, donde practica Hicks, ni siquiera tienen que avisar al resto de la familia. Las únicas personas que necesitan dar su consentimiento para la adopción son los cónyuges del padre adoptivo o del adoptado. El resultado de la adopción de un adulto es un decreto de adopción emitido por el estado y un nuevo certificado de nacimiento para el adoptado, incluido un cambio de nombre gratuito si se solicita. El antiguo certificado de nacimiento se sella con los registros de adopción.

Hicks dice que en los tribunales de derecho de familia, las adopciones de adultos son ocasiones felices, especialmente para los jueces que pasan el resto del día presidiendo feas batallas por la custodia.

«Casi todas las cortes no aplicarán la regla de no tener cámaras, y el juez incluso posará para las fotos», dice Hicks. «Algunas adopciones de padrastros adultos han tardado 15 o 20 años en realizarse, por lo que se derraman bastantes lágrimas de felicidad en estos procedimientos».

Fraude de adopción

Sin embargo, las adopciones de adultos pueden complicarse. La famosa heredera Doris Duke adoptó a su amiga de 35 años, Chandi Gail Heffner, cuando la ex «Niña más rica del mundo» tenía 75. Duke y Heffner tuvieron una pelea en 1991 y Duke murió dos años después, sin incluir Heffner en su testamento. Pero Heffner demandó con éxito por $65 millones de la fortuna de Duke como su hijo legal.

Y luego hay situaciones en las que las adopciones de adultos se han utilizado «creativamente» fuera de la relación estándar entre padres e hijos. Antes de que se legalizara el matrimonio entre personas del mismo sexo a nivel nacional en 2015, estaba explícitamente prohibido en muchos estados. Las parejas homosexuales en esos estados no se consideraban cónyuges o familiares de ningún tipo, lo que creaba problemas en torno a la herencia de fideicomisos y otros beneficios por fallecimiento.

Para eludir esas leyes, algunas parejas del mismo sexo eligieron la adopción, convirtiéndose en «padre e hijo» o «madre e hija» en lugar de parejas de por vida. (Algunos estados prohíben la adopción de adultos si la pareja está en una relación sexual, citando las leyes de incesto). Ahora que los derechos de herencia se extienden a las parejas del mismo sexo, eso no es un problema.

Ahora, créalo o no, el costo de la universidad puede hacer que las personas se vuelvan creativas con las adopciones de adultos. La diferencia de precio entre la matrícula estatal y la de fuera del estado en algunas universidades estatales es de $15,000 al año o más. Hicks dice que algunas familias están haciendo que sus hijos en edad universitaria sean adoptados por amigos y familiares que viven en el mismo estado que la universidad deseada.

«Para mí, ya los ojos de la mayoría de los abogados, eso es completamente fraudulento porque no existe una relación genuina de padre e hijo con el padre adoptivo», dice Hicks. «La relación padre-hijo es con su mamá y papá en otro estado que solo quieren ahorrar dinero».

En esos casos, los padres biológicos presumiblemente adoptarían al niño después de cuatro años. A menos, quizás, que el chico se gradúe con una gran deuda de préstamos estudiantiles.