Cuando Hannah Smith, de 14 años, de Leicestershire, Inglaterra, se quitó trágicamente la vida en 2013, su familia citó meses de acoso cibernético implacable a través de la aplicación web Ask.fm. Pero cuando los investigadores profundizaron, descubrieron algo aún más devastador: el 98 por ciento de los mensajes abusivos fueron enviados por la propia Hannah.

Se llama autoacoso cibernético o autolesiones digitales, el acto de configurar una cuenta de redes sociales falsa para publicar mensajes hirientes sobre uno mismo. Y aunque suene extraño, ¿por qué alguien, especialmente un adolescente con dificultades, querría intimidarse a sí mismo en línea? – es mucho más común de lo que se pensaba anteriormente. Según una encuesta nacional de 2016 de jóvenes de 12 a 17 años, el 7,1 % de los niños y el 5,3 % de las niñas dijeron que habían publicado de forma anónima mensajes crueles sobre ellos mismos.

Sameer Hinduja es codirector del Cyberbullying Research Center y profesor de criminología y justicia penal en Florida Atlantic University. Realizó el estudio de autolesión digital con el codirector del Centro de Investigación de Ciberacoso, Justin Patchin, profesor de justicia penal en la Universidad de Wisconsin-Eau Claire.

Hinduja y Patchin eligieron el término autolesión digital, en oposición a la autointimidación cibernética o el autocontrol, para llamar la atención sobre las posibles conexiones entre este comportamiento destructivo en línea y los actos tradicionales de autolesión como cortarse, quemarse o golpearse. Según las últimas cifras, entre el 13 y el 18 por ciento de los adolescentes en todo el mundo informan haber cometido al menos un acto de autolesión. Y lo que es más alarmante, entre los adultos jóvenes con un historial de conductas autolesivas, el 70 por ciento intenta suicidarse al menos una vez y el 55 por ciento hace múltiples intentos de suicidio.

«Dado que sabemos que existe un vínculo claro entre las conductas autolesivas en línea y la ideación suicida y los intentos de suicidio, surge la pregunta: ¿existe un vínculo similar entre las autolesiones en línea y los mismos tipos de comportamientos negativos?« dice Hinduja, cuyo estudio representa la primera mirada integral a las autolesiones digitales entre los adolescentes. Los resultados fueron publicados en el Journal of Adolescent Health.

En la superficie, la autolesión digital se parece a otros casos de ciberacoso. La víctima recibe publicaciones amenazantes o abusivas en las redes sociales o mediante mensajes de texto que dicen cosas como «eres feo y no le gustas a nadie» o «deberías suicidarte». Pero la verdad es que la víctima es también el perpetrador, dirigiendo el abuso hacia sí mismo a través de un comportamiento que es a la vez una llamada de ayuda y un grito de atención.

Como parte del estudio de Hinduja y Patchin, que analizó las respuestas de correo electrónico de una muestra representativa a nivel nacional de 5593 adolescentes, los investigadores les pidieron a los jóvenes que compartieran las razones por las que se habían enviado mensajes de intimidación. Algunos de los niños, en su mayoría varones, dijeron que simplemente estaban aburridos y pensaron que era gracioso. Pero más de la mitad de los que admitieron haber acosado cibernéticamente indicaron que otras personas eran la audiencia real o expresaron algún mensaje de autodesprecio.

Un niño de 14 años de Wisconsin escribió que «quería la lástima de otras personas» y «quería ser validado de que alguien realmente se preocupaba por mí». Otro niño indicó que publicar mensajes abusivos sobre sí mismo podría atraer una comunidad en línea de apoyo a su alrededor. «Todos van a tener momentos en sus vidas odiándose a sí mismos, a veces ayuda publicar sobre eso en línea… Internet puede ser un lugar terrible, pero hay [are] toneladas de personas en todo el mundo que [are] dispuesto a ayudarte», escribió.

En general, dice Hinduja, los niños en la encuesta tenían más probabilidades de haber participado en autolesiones digitales como una broma, mientras que las niñas tenían más probabilidades de hacerlo como una expresión de «perturbación emocional profundamente arraigada». Los adolescentes que se identificaron como LGBTQ tenían tres veces más probabilidades de acosarse cibernéticamente a sí mismos, y los niños que eran acosados ​​cibernéticamente por otros tenían 12 veces más probabilidades de practicar el abuso en sí mismos.

Como escribió una niña de 16 años en su encuesta: «Después de que esto sucedió en la escuela y en línea, me deprimí mucho. No me gustaba mucho. Sentía que merecía que me trataran de esa manera, así que Pensé que entraría en la ‘diversión'».

Hinduja dice que este tipo de comportamiento de autolesionarse y odiarse a sí mismo parece completamente irracional desde un punto de vista psicológico, pero que en realidad es un ejemplo clásico de lo que se conoce como mecanismos de afrontamiento desadaptativos.

«Los adultos hacen el mismo tipo de cosas» cuando se enfrentan a la depresión o al abuso, dice Hinduja. «A veces nos entregamos al alcohol o las drogas, usamos el tabaco como muleta, nos involucramos en comportamientos imprudentes y elecciones imprudentes, sexuales o de otro tipo».

Hinduja dice que se necesita investigar mucho más para comprender el alcance de los comportamientos autolesivos digitales y sus causas subyacentes, pero que es importante que los padres, los maestros y las fuerzas del orden comprendan que existe y no supongan que es abusivo. y las publicaciones perturbadoras necesariamente se originaron en ciberacosadores externos.