A fines del siglo XIX, los fabricantes de perfumes comenzaron a reemplazar ingredientes naturales como la lavanda y el palo de rosa con alternativas sintéticas, en gran parte por razones económicas. Sorprendentemente, el creciente movimiento verde y el cambio hacia todo lo natural ha hecho poco para revertir esta tendencia. Hoy en día, aproximadamente dos tercios de todas las fragancias utilizadas en perfumes y otros productos perfumados se fabrican en el laboratorio, no por la madre naturaleza, y la gran mayoría de los mejores perfumes se elaboran total o parcialmente con materiales sintéticos. Si volverse verde está de moda, ¿por qué Dior, Chanel, Armani, Lauren y otros perfumistas importantes se apegan a los aromas sintéticos? Resulta que los sintéticos no solo ofrecen una fragancia superior y un poder de permanencia, sino que en algunos casos pueden ser mejores para su salud y el planeta.

Para comprender en qué se diferencian las fragancias naturales de las sintéticas, es útil comprender cómo se fabrican. Los aromas naturales provienen de plantas, árboles o animales, e incluyen todo, desde lila hasta sándalo y almizcle de venado. Los sintéticos se fabrican en el laboratorio y vienen en tres variedades básicas. Éstos incluyen sintéticos completosque se elaboran casi en su totalidad a partir de derivados del petróleo, así como semisintéticos, o fragancias naturales que han sido modificadas por medios artificiales. Algunos sintéticos, como aislados naturales, borra la línea entre lo natural y lo hecho por el hombre. Estos aromas se extraen de una fragancia natural, como aislar un solo aroma del complejo aroma de una rosa.

Con tantos aromas de olor dulce que se encuentran en la naturaleza, ¿por qué los fabricantes de perfumes pasan por alto estas fragancias finas en favor de alternativas artificiales? La lista de ingredientes naturales se limita a flores, botánicos o almizcles, mientras que los aromas sintéticos se pueden crear y mezclar para crear un número infinito de variaciones. Los perfumes sintéticos también duran más que las fragancias naturales, que se desvanecen rápidamente debido a la falta de fijadores no sintéticos. Estos fijadores no solo le dan al perfume su poder de permanencia, sino que también ayudan a liberar un aroma lentamente con el tiempo, dándole una mayor complejidad y riqueza que prácticamente cualquier aroma que se encuentre en la naturaleza.

Sin embargo, a pesar de su inigualable poder de permanencia y variedad, los aromas sintéticos siguen siendo criticados por sus posibles riesgos para la salud. Muchas de estas fragancias contienen químicos dañinos como ftalatos, que son conocidos disruptores hormonales y cancerígenos. Peor aún, las leyes en los EE. UU. eximen específicamente a las fragancias de los requisitos de etiquetado, lo que dificulta que los consumidores sepan a qué se enfrentan. La FDA considera que las fragancias son un secreto comercial, por lo que no es necesario que los ingredientes figuren en la etiqueta.

Si bien la falta de información sobre las fragancias sintéticas puede dejarlo luchando por una alternativa natural, los llamados perfumes naturales plantean sus propios problemas. Si bien muchas personas creen que los productos naturales tienen menos probabilidades de causar alergia que los sintéticos, ese no es necesariamente el caso. A menudo, los aromas naturales contienen docenas de compuestos, mientras que el mismo aroma se puede crear en un laboratorio usando una sola molécula. Eso significa que las personas propensas a las alergias tienen que esquivar docenas de moléculas para usar la versión natural de la fragancia de manera segura, o solo una molécula para usar la versión artificial.

Los productos naturales no son necesariamente mejores para el medio ambiente que para tu cuerpo. La producción de almizcle natural requiere que el almizcle se extraiga dolorosamente de los ciervos y otros animales, mientras que la producción natural de sándalo y palo de rosa ha llevado a una deforestación masiva. Estos tres aromas se pueden recrear con facilidad en el laboratorio, con mucho menos riesgo para el medio ambiente.

Al final, el debate entre lo natural y lo sintético se reduce a preferencias personales. Solo sopesando sus propios valores y creencias personales contra el impacto ambiental y de salud de sus fragancias favoritas puede elegir el perfume adecuado para usted.