El efecto de la televisión en los niños, especialmente en los bebés, es un tema intensamente controvertido. Cada año aparecen montones de estudios y estadísticas sobre los hábitos televisivos de los niños, y algunos de ellos pueden parecer alarmantes.

El niño estadounidense promedio ve alrededor de cuatro horas de televisión al día. [Source: AAP], mientras que el 20 por ciento de los niños menores de 2 años tienen televisores en sus habitaciones. Entre los bebés de 3 meses o menos, el 40 por ciento ve televisión, y el porcentaje aumenta significativamente para los niños de 2 años o menos. [Source: Seattle Post-Intelligencer]. Un estudio realizado en 2003 encontró que los niños de 6 meses a 6 años pasan un promedio de dos horas al día lidiando con «medios de pantalla» como televisores, computadoras y videojuegos. [Source: CBS News]. El estudio también reveló una correlación entre el tiempo dedicado a ver televisión y la dificultad para leer.

Muchos de estos estudios han llevado a médicos, educadores y otros expertos a recomendar reducir el consumo de televisión de los niños. La campaña recibió otro impulso cuando un estudio publicado a principios de agosto de 2007 mostró que los programas de video orientados a bebés como «Baby Einstein» y «Brainy Baby» pueden dañar el desarrollo infantil. Estos videos, que están ampliamente disponibles en VHS y DVD, contienen pocos diálogos y, en cambio, se basan en imágenes yuxtapuestas que con frecuencia no están relacionadas entre sí o son difíciles de explicar. (El estudio cita las lámparas de lava como un ejemplo de una imagen o concepto que es difícil de explicar a un bebé). Pero los videos son tremendamente populares: la serie «Baby Einstein» ha obtenido más de $500 millones en ingresos. [Source: Boston Globe] y Disney compró la compañía en 2001 [Source: Denver Post].

Muchos padres dicen que usan estos videos como niñeros, poniendo un DVD de «Baby Einstein» para sus hijos para que mamá y papá puedan limpiar la casa, preparar la cena o encargarse de otras tareas. Pero el problema, dicen los investigadores, es que estos videos no brindan los beneficios que dicen, e incluso pueden causar daño.

El problema radica no solo en el contenido de los videos (poco diálogo o interactividad e imágenes que cambian rápidamente), sino también en cómo se desarrollan los cerebros de los bebés. El cerebro de un niño es muy sensible antes de los 2 años. Todavía está desarrollando conexiones neuronales y creciendo en tamaño. Debido a esta sensibilidad, es importante que los bebés tengan mucha estimulación interactiva para aprender y desarrollarse. Los investigadores sostienen que los videos no brindan esta estimulación.

El estudio, que se publicó en el Journal of Pediatrics, analizó a 1,000 familias y examinó a niños de 8 a 16 meses de edad. El treinta y dos por ciento de los niños encuestados vieron los videos, el 17 por ciento de ellos durante al menos una hora al día. Para determinar cómo programas como «Baby Einstein» afectaron el desarrollo, se centraron en el vocabulario. En promedio, por cada hora al día que un niño miraba estos programas, sabía de seis a ocho palabras menos en comparación con los niños de la misma edad. Los niños que tenían entre 17 y 24 meses de edad no parecían afectados por el programa de ninguna manera.

El director del estudio, Frederick Zimmerman, de la Universidad de Washington, dijo que «no hay evidencia clara de un beneficio proveniente de los DVD y videos para bebés, y hay algunas sugerencias de daño». [Source: Forbes].

Entonces, ¿debería estar prohibido que los niños pequeños vean televisión por completo? En la página siguiente, veremos qué más dijeron los investigadores y qué recomiendan algunos expertos para los bebés que miran televisión.