Se han observado diferencias culturales en los hitos en todas las áreas de desarrollo.

Una vez que los niños de 3 años desarrollan una teoría de la mente (la comprensión de que la gente piensa), esta habilidad cognitiva se puede combinar con el lenguaje y las habilidades sociales. Un resultado: los niños comienzan a mentir. Entienden las reglas, las acciones y los resultados, y pueden mentir para evitar el castigo. Pero hay otras razones por las que pueden mentir, y puede diferir de una cultura a otra.

Por ejemplo, un estudio comparó las diferencias entre niños norteamericanos y chinos. Los niños norteamericanos indicaron que le mentirían a su entrenador para proteger a un compañero de equipo que se estaba perdiendo un juego para estudiar, incluso si el equipo se veía afectado negativamente. Esto podría mostrar que, en esta sociedad, el individuo es muy valorado. El estudio también encontró que los niños chinos no mentían en esas circunstancias, pero mentían si beneficiaba al equipo. Esto puede reflejar un énfasis en la responsabilidad del grupo en la cultura china. [source: Price].

Aunque es un avance en el desarrollo, la mayoría de los padres no suelen admirar la mentira. Los hitos pueden ser angustiosos, como la ansiedad ante los extraños. Pero, ¿podría haber una ventaja en un fuerte miedo a los extraños? En algunas partes del mundo, los adultos perciben la presencia de cualquier extraño como una amenaza potencial. Vivir en un kibbutz israelí aislado, por ejemplo, puede aumentar las posibilidades de que sus miembros sean blanco de terroristas. Los adultos allí pueden sospechar de cualquier persona desconocida y, al sentir esto, sus bebés pueden tener un nivel dramáticamente más alto de ansiedad ante los extraños. [source: Berk].

Los niños a menudo dependen de la guía de un adulto, y esto puede reflejarse en las diferencias en el desarrollo del lenguaje de los niños pequeños. Un niño de 2 años en una sociedad de habla inglesa verbalizará al menos 50 palabras, pero serán sustantivos, principalmente, porque eso es lo que está escuchando de sus cuidadores: «Aquí está tu botella«,» Ver el perrito,» «de mami ¡a casa!» En contraste, los niños chinos y coreanos escuchan más verbos y frases sociales de sus madres, por lo que los niños pequeños están reproduciendo ese tipo de lenguaje. [source: Berk].

El lenguaje y el desarrollo social dependen de las interacciones personales, por lo que no sorprende que haya diferencias culturales, porque las personas se conectan de manera diferente según su lugar de procedencia. Los hitos físicos también pueden verse afectados a medida que los padres responden a las normas culturales.

Por ejemplo, muchas sociedades occidentales promueven que los bebés duerman boca arriba para prevenir el síndrome de muerte súbita del lactante (SIDS, por sus siglas en inglés). Estos bebés pueden pasar comparativamente menos tiempo boca abajo y ser más lentos para darse la vuelta, gatear y sentarse. Para contrarrestar esto, a menudo se alienta a los padres a colocar a los bebés boca abajo durante las horas de vigilia («tiempo boca abajo»).

En México, el pueblo zinacanteco de México retrasa el desarrollo físico de sus bebés por motivos de seguridad. El correr y caminar sin restricciones de los niños pequeños puede ser peligroso porque carecen de la conciencia cognitiva que los mantendrá alejados de las fogatas.

En Jamaica, muchos padres fomentan un desarrollo físico acelerado. Al colocar a los bebés hasta la cintura en agujeros en el suelo y apoyar la postura de los bebés con mantas, los padres aceleran las habilidades para sentarse de forma independiente. [source: Berk].

El seguimiento de hitos es mundial, incluso si existen variaciones culturales. Sin embargo, algunos especialistas prefieren usar otros métodos para seguir el desarrollo de los niños, como descubriremos en la siguiente sección.