Disciplina es una palabra que suena severa; huele a militar, a la sumisión de la voluntad de uno a la de otra persona. Para los padres de una generación anterior, la palabra era sinónimo de castigo. Estos autoritarios estrictos, preocupados por asegurar una obediencia incondicional, sintieron que malcriarían a sus hijos si les prestaban demasiada atención o les mostraban un afecto excesivo.

Hoy sabemos que la calidez y el amor son necesarios para que los niños tengan una vida plena, y una mejor definición de disciplina es aprender a comportarse. Nuestro objetivo a largo plazo es enseñar a nuestros hijos a disciplinarse a sí mismos, a tener autocontrol en lugar de ser ciegamente obedientes a las leyes establecidas por aquellos que son más grandes y más fuertes que ellos.

El buen comportamiento es relativo, por supuesto. Las normas son personales, y la conducta y los modales inaceptables en su familia pueden considerarse satisfactorios en otras familias. Y los tiempos cambian. Es posible que no requiera exactamente el mismo comportamiento de su hijo que sus padres exigieron de usted, pero puede insistir en ciertas otras actitudes y acciones. A medida que su hijo crece, absorbe gradualmente los principios que forman la base de su sistema de valores.

Obviamente, su hijo debe prestarle atención sin lugar a dudas cuando aprende lecciones tempranas de seguridad. No se puede esperar autodisciplina de un niño pequeño, y su «¡No!» correr hacia la calle o golpear a un hermano menor debe obedecerse de inmediato. Sin embargo, su hijo está aprendiendo, y con cada experiencia similar, la lección se refuerza, hasta que es él, en lugar de usted, quien asume la responsabilidad de sus acciones.

Otro ejemplo de comprensión inicial del autocontrol podría ocurrir cuando evita que su hijo de tres años lance una pelota en la casa. Tu objetivo no es mostrarle al niño quién manda o incluso evitar que se tiren pelotas por la casa. Es enseñarle al niño a respetar y proteger la propiedad, y eventualmente su hijo aprende esto. Con autocontrol, no sólo se abstiene de lanzar pelotas dentro de la casa, sino que tampoco tira las lámparas, golpea los muebles con un martillo o lleva a cabo otras actividades destructivas.

Los niños pequeños necesitan orientación más que castigo, pero cuando su hijo tiene entre 2 y 2 años y medio de edad, comienza a comprender la diferencia entre el bien y el mal, y se encuentra buscando una manera de castigar el mal comportamiento de manera justa y efectiva. La forma en que castiga a su hijo depende de su edad, de sus dos personalidades y, probablemente, de la forma en que usted mismo fue castigado cuando era niño. Lo más probable es que tu tierno y adorado hijo de un año se marchite incluso con una mirada enfadada de tu parte, mientras que los sentimientos de tu desafiante niño aparentemente no pueden ser heridos por el regaño más severo. Un niño de dos años responderá positivamente a su tranquila corrección verbal; otro podría repetir deliberadamente una ofensa sin importar lo que digas o hagas.

Trate de recordar que, en las situaciones más difíciles, su propósito al castigar a su hijo no es vengarse sino enseñar, y es el acto lo que le disgusta, no el niño. Imponga el castigo de inmediato (no lo deje hasta que «papá llegue a casa»), y siga muy pronto con evidencia de que ama a su hijo.

Un tiempo fuera es un castigo efectivo para niños de casi cualquier edad, tan adecuado para un niño pequeño enojado y sobreexcitado como para un preadolescente rebelde. La única diferencia es que acomodas a tu niño pequeño en una silla pequeña en la esquina por un tiempo muy corto, tal vez dos o tres minutos, y aíslas a un niño mayor por el tiempo que le toma aceptar tus requisitos. Para un niño pequeño que no tiene un concepto del tiempo, es una buena idea usar un reloj de arena o un cronómetro de cocina con una manecilla móvil para que pueda «ver» el tiempo pasar. Uno de los mejores aspectos de un tiempo fuera es que proporciona un período de reflexión tanto para el niño como para el padre.

Permitir que las consecuencias lógicas sigan a la mala conducta probablemente proporcione el castigo más justo y razonable. Usted hará un buen uso de las consecuencias lógicas más adelante, cuando su hijo mayor se quede dormido y pierda el autobús y camine a la escuela. O cuando no hace las tareas del hogar a tiempo y no ve la televisión. Pero incluso un niño menor de tres años puede entender que si monta un triciclo en la calle, después de haberle advertido específicamente que no lo haga, no puede montar en el triciclo durante un día entero. O si usa un juguete como arma, le quitarás el juguete. La consecuencia lógica de golpear, morder o patear es la separación del compañero de juegos o del adulto al que el niño ha atacado.

Eventualmente, surge la cuestión del castigo corporal: ¿Debe o no debe azotar a su hijo? Algunos padres creen que un niño nunca debe recibir nalgadas, y las nalgadas son más un desahogo para su propio mal humor que una herramienta de enseñanza. La lección que enseña, dicen, es que golpear es la manera de resolver los problemas. La única excepción que probablemente hagan es la rápida nalgada que le dan a un niño pequeño por salir corriendo a la calle o arriesgarse a hacerse daño a sí mismo oa los demás. Pero aun así, ¿le confunde a su hijo que lo azote para asegurarse de que no se lastime a sí mismo ni a los demás?

Nunca sacuda a un niño ni lo golpee en la cabeza, corre el riesgo de sufrir daños cerebrales e incluso la muerte. Los músculos del cuello de un niño todavía están débiles; cuando la cabeza retrocede, el cerebro golpea el cráneo y los vasos sanguíneos se estiran o se rompen. También se puede dañar un vaso sanguíneo en el ojo, causando pérdida parcial o total de la visión.

Finalmente, es aconsejable instruir a todos y cada uno de los cuidadores que nunca deben disciplinar físicamente a su hijo. Este tipo de castigo, si se usa, es mejor y más seguro para usted.

  • Asegúrese de que sus expectativas sean razonables. Es fácil para los padres esperar demasiado de sus hijos, especialmente de sus primeros hijos. Nadie esperaría que un bebé de nueve meses muestre autocontrol sobre lo que se lleva a la boca; un niño tan joven obviamente necesita una protección total y constante del medio ambiente. Pero usted puede tener la tentación de tratar a su niño inteligente, que camina bien, entiende lo que dice y habla en oraciones, como una especie de adulto en miniatura. No entiendes por qué ella se rebela y pone a prueba desafiante cada límite que estableces. La verdad es que la naturaleza está empujando a este niño a separarse de usted, a volverse independiente, y el niño está cumpliendo ese impulso de la única manera que sabe. Su desafío significa que está creciendo. Por el momento, dé la menor cantidad de órdenes posible, ofrezca dos opciones siempre que pueda y use la diplomacia en lugar de la presión para lograr que el niño se comporte de manera aceptable.
  • Recompense el buen comportamiento, no el mal comportamiento. Preste más atención a un niño que se porta bien que a uno que se porta mal. Cuando su niño pequeño acaricie al perro suavemente, recompénselo con elogios y un abrazo. Cuando haga una rabieta porque salvas al perro del maltrato dejándolo salir, pasa por encima del niño que grita y no le hagas caso. Para un niño pequeño, el amor y los elogios son mejores que las recompensas materiales de comida, juguetes o dinero. Sin embargo, tenga cuidado de no estropear un cumplido, incluso para un niño pequeño, al invalidarlo parcialmente, por ejemplo, felicitar a su niño pequeño por recoger juguetes y luego señalar que no se han colocado ordenadamente en los estantes. Recuerde: el cumplido más emocionante de todos es el que se escucha por casualidad, especialmente cuando está relacionado con el otro padre del niño.
  • No reaccione de forma exagerada ante el mal comportamiento. Es fácil adquirir el hábito de regañar y castigar con la misma intensidad por una ofensa menor que por una grave para obtener la atención y la obediencia instantáneas de su hijo. Pero guarde su tono de voz más agudo para emergencias reales y sus castigos más severos por acciones peligrosas para su hijo o para otra persona.
  • Sea breve, sea claro. Mantenga sus reglas simples y repítalas con frecuencia. Habla claramente con palabras de una sílaba. Mire a su hijo a los ojos y tome sus manos mientras le da una orden. Asegúrese de no hacer reglas que no se puedan hacer cumplir porque se basan en acciones que no se pueden reglamentar o en emociones. No se puede hacer dormir a un niño, por ejemplo, ni obligarlo a que ame a alguien. Cuando su hijo rompa una regla, dígale breve y sucintamente lo que ha hecho mal y por qué estuvo mal. Sostener las manos de su hijo o tocarlo en el hombro mientras lo reprende muestra su amor y también puede atraer más atención.

Es importante reconocer que hay niños difíciles e hiperactivos que serían un problema para cualquier padre. No te rindas y no te frustres. Consuélate con el hecho de que los niños difíciles suelen ser inusualmente inteligentes. Lea acerca de cómo tratar con un niño difícil a continuación.

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